嘹亮:进攻的号角(第19-27章)

月影梧桐 2018-01-11 11:04:54

第十九章  巴伦支海(2)

傍晚时分,风尘仆仆的霍夫曼冲进了海军司令部,不等几个高级军官敬礼问好,他连珠炮般的问题就抛了过去:“库梅茨的舰队到哪里了?他的队形怎么样?敌情如何?未来天气如何?海航是否可以出动?”

“下午16时通报:全舰队中心位置大致在东经24度48分,北纬71度16分附近海域,即挪威北端北角岬以西45公里处,目前以20节左右的速度向东北方向进军。”雷德尔回答得很从容,“英国人还在熊岛附近,不过变成东南偏东方向90公里左右了——英国舰队航线在逐步向外飘,估计是想脱离我航空兵打击,潜艇报告天色已完全黑了,他们看不清,又不敢靠太近。”

霍夫曼认真看了下地图又听了敌情通报,疑惑地问道:“U-354报告说只有6条运输舰和3条护航舰?”

“是,情报就这么说。”

“我认为应当不止这些,护航军舰也偏少,你们相信这个船队仅有这么大规模么?”

“这……”雷德尔与弗里克两人一阵语塞,仔细想了想觉得似乎是有点不太对头。

“要么在这批船只后面还有一批,要么在他们之前有一批,我认为规模至少要再翻一倍才行,而且护航军舰也太弱,不可能连条巡洋舰也没有。出动提尔匹茨号英国人不清楚,希佩尔号和吕佐夫号他们总是知道的,英国人还不至于自大到这个程度……所以,我认为必须仔细搜索,决不可轻易放过。”

“是!”雷德尔一颗悬着的心终于放了下来——他最怕元首胡乱插手,万一到时候打输了算谁的?

“如果敌舰数量较多,你们准备先打运输舰还是护航军舰。”

雷德尔还在思考,弗里克已抢先回答:“当然是先打运输舰,截断北极航线的意义就在于此。”

“我不这么想,中将……”霍夫曼缓缓摇了摇头,“如果从挪威巡洋舰队的立场出发,这考虑是对的,但如果从‘海啸’计划出发,我们应当把重点放在护航军舰上——运输舰跑不快,只要天气转好,海航会有机会逮住他们。”

“可是,陆军……东线……”弗里克偷偷看了一眼凯特尔,发现后者无可奈何地耸了耸肩。

霍夫曼叹了口气:“你们不要为东线担心,他们能经受住考验,就算一艘船不沉,落到俄国人手里大不了就是十几万吨物资、几百上千件装备而已,也就是半个月的产量,不会显著改变东线的力量对比,但护航军舰就不一样,英国人能有多少军舰和熟练水兵可以消耗?”

在霍夫曼眼里,战役从现在开始已偏离了轨道:历史上没有提尔匹茨号配合出动,库梅茨选择了将有限兵力兵分两路,一路试图引开敌人的护航军舰,一路准备截杀运输舰,已显得薄弱的舰队被迫再次分兵,结果两路干得都不好;这一次有了提尔匹茨号,他的底气估计壮了不少,没选择分兵,估计是想直接硬吃了。

他的嘴角露出一丝微笑,有偏离才好,不偏离的话怎么有赢的希望呢?他有隐隐约约的感觉,大战的进程已被自己改得面目全非了,这次巴伦支海战役恐怕是最后一次基于历史进程参照而执行的指挥,无论成败,往后的战争不会再与历史类似——他得多留个心眼。

就在德军高层为如何逮住英国舰队而煞费苦心时,在熊岛附近海面上徘徊的谢尔布鲁克却在叹气,因突如其来的风暴与能见度的缘故,离开冰岛后向东北方向航行、一直顺风顺水的JW-51A舰队今天居然走散了,他现在所在的小编队只是其中最大的一股,另外11艘运输舰眼下分成了三股,三三两两散布在熊岛周围,幸亏各舰无线电设备都保持完好,他费尽心机终于联络上了其他舰艇,最后约定无论现在哪里,明天清晨务必出现在熊岛以东100公里的地方集合后重新出发。U-354虽看不到舰队,但截获了大量的信号,从信号的强度和方向来看,大队英国军舰就在附近,考虑到不能打草惊蛇,潜艇又缓缓沉了下去。

 霍夫曼连晚餐都是在海军司令部里享用的,雷德尔和弗里克到现在为止还不明白为什么元首如此重视“彩虹”行动,甚至用如临大敌来形容都毫不过分,在他们眼中,顶多只有巡洋舰级别的英国护航舰队是打不过库梅茨编队的,唯一需要担忧的是让英国人悄然溜走,但既然U-354最后下潜前信誓旦旦地保证敌军舰队就在附近,他们也就放心了——英国人走得越慢越好,这样才有充分的时间让库梅茨去拦截。

霍夫曼还不知道对面两个海军将领在胡思乱想,他问道:“‘海啸’计划中其他军舰部署好了吗?特别是齐柏林号。”

“除格奈森瑙号修缮工程尚未完工外,其余军舰均已齐装满员、完成补给,随时可以出发,U艇部队已基本部署完成,一共抽调了58艘,我们另外还用中立国旗号准备了一些补给船和油船,但数量不是太多,只能提供紧急补给。”这些准备工作花费了雷德尔无数心血,“唯独齐柏林号的情况比较特殊,军舰海试科目已完成,但舰载机编队科目还没有——5天前里希特霍芬大将才率领日本顾问组上了军舰,前天下午全体飞行员和飞机才刚刚登舰,昨天和今天都在进行紧张训练,他报告说最少还需要一周到十天才能完成有关适应性训练——这还是极端顺利的情况下。所以整个计划的T日尚未完全确定,如果可以的话,我希望是2月12-13日夜间。”

霍夫曼迅速盘算了一下:“让里希特霍芬在10日左右向我汇报一次舰载机的运用情况,然后多准备5天冗余期,尽可能挑一个雨雪天出港,晚一点惊动英国人。”

2月2日上午7时,暴风雪的威力终于减退了,谢尔布鲁克如愿以偿地收拢了大部分舰只,所有护航军舰已全部到位,17艘运输舰中的16艘在重新整队,只有一条船离开编队实在有些远,经商议后决定让他单独走其他航线去苏联。随后JW-51A船队继续前行,他此刻还没发现任何有关德国舰队的踪迹,U-354暂时也丢失了目标——双方都处于相互抓瞎的阶段。

天气好转并未带给谢尔布鲁克任何愉悦的心情,他很担心会出现德国侦察机,虽然现在所处的海域距德国在挪威的机场足有600公里,但他知道Ju-88依然是可以赶到的,他希望能晚一点被侦察机发现,这样编队才够安全。

9时45分,德国人的侦察机没来,舰桥内的警报声忽然大作起来。

“怎么回事?”

“冲在最前面的顽强号驱逐舰报告:他们的雷达在60海里处发现2个目标光点,情况可疑。”

“会是俄国人的接应舰队么?”

“应该不是,还不到预定接应地点,俄国人也不会跑这么远。”

“或者是伯内特少将指挥的巡洋舰编队?”但这个推断一说出口就被谢尔布鲁克自己给否定了,巡洋舰编队两小时前刚刚联络过,还在本编队西北方向50多海里处——为防止潜艇突袭,皇家海军对护航的巡洋舰编队规定了安全距离,一般情况下与运输舰队保持在50海里左右。

“那只能是敌人了。”

谢尔布鲁克沉吟了片刻:现在这样子退回去是肯定不行的,直接呼叫巡洋舰编队又有点过于示弱,考虑再三后下达了命令:“让顽强号和服从号加快速度,前去查看清楚……”

得到命令的两艘驱逐舰立即以30节的速度脱离编队快速向前驶去,谢尔布鲁克继续以11节的速度掩护着运输船队向前挺近,但各舰的警戒等级已提高了。

70分钟后,顽强号报告发现2艘军舰,从外形来看很像德国驱逐舰,这一结果尚在谢尔布鲁克可承受的范围内,他立即命令另外两艘驱逐舰,奥维尔号和旗舰昂斯洛号上前加速前往拦截,他想用4V2的方式尽快解决德国驱逐舰。

此时此刻,同样为发现英国舰队而欢呼雀跃的还有德国驱逐舰,他们不仅知道离自己不过50多海里的地方有希佩尔号,在更远处的身后还有强大的提尔匹茨号和其他军舰,对付这点英国小杂鱼完全不在话下——他们到此时还不知道英国人后面也跟着巡洋舰编队。

大约11时,弗里德里希-艾科尔特号驱逐舰(Z16)为抢功,在拍发完电报之后,不顾自己与英军至少间隔1.5万米以上距离的事实,迫不及待的以舰艏127mm主炮抢先开火,顽强号不甘示弱,立即予以还击,战斗随即全面打响——不过双方彼此间距是如此之远,这些炮火充其量就是浪费弹药而已。

英国驱逐舰知道自己身后的同伴已赶来支援,更远处还有皇家海军的巡洋舰编队,因此底气很足,颇有些针锋相对的意思。

第二十章  巴伦支海(3)

11时37分,就在JW-51护航编队第一波增援驱逐舰向前疾近时,一直在舰桥上观察周围敌情的谢尔布鲁克忽然脸色大变——远处赫然出现了一架德国水上飞机,翅膀下涂着明晃晃的铁十字标志,还带着硕大的浮筒。

虽然前面交战的驱逐舰报告说只发现两艘敌舰,但他惊出一身冷汗——至少还有巡洋舰级别的敌舰在这片海域,否则不可能出现德国水上飞机,不知道来的是希佩尔号还是吕佐夫号,他只希望不要离本方太近。于是他一面向巡洋舰编队发报求援,一面让身后的运输舰编队调转航线脱离战场。考虑到敌军巡洋舰尚未出现,他一咬牙,让忠顺号驱逐舰也上前加入战团,争取形成5V2的优势,尽快解决德国驱逐舰。

他的判断很准确,他看到的是希佩尔号弹射的水上飞机——与日本开展技术交流后,德国海军已开始淘汰Ar-196水上侦察机,陆续换用日本零式三座侦察机的德国版——阿拉道公司改进后称为Ar-272,新的水上侦察机有3名成员,一名负责驾驶,一名负责导航与观察,还有一名负责拍电报,作战效能成倍提升,飞机最大速度400公里/小时,航程高达3000公里,比日本原版更好,远超Ar-196的性能,深受舰队上下喜欢。该机型的进步远超过其他任何一种引进的舰载机,所以这次舰载高速侦察机项目(彩云)提前被阿拉道公司拿走,项目编号Ar-352。

就在谢尔布鲁克下决心让5条驱逐舰快速前扑、争取一举解决德国驱逐舰时,希佩尔号上的电报员也收到了这架Ar-272发来的敌情通报:“小型舰艇9艘,商船10艘以上,位置大致在熊岛以东130-170公里处,当前航线305度。”侦察机的报告大体是准确的,不过他们看见的只是英国驱逐舰和JW-51A编队本身,更远处的英国巡洋舰编队因能见度缘故依然没被发现。

在侦察机抵达现场后,英军运输舰队与商船队向两个方向前进,侦察机只能保持对一部分军舰监视,由于霍夫曼要求先打护航军舰的指示已下达,侦察机毫不犹豫地盯上了谢尔布鲁克的驱逐舰,同时呼叫其他同伴尽快赶来支援——希佩尔号一共带了3架侦察机,现在已向各方向全部放出去了。

收到明确情报的汉斯-哈特曼上校大喜过望:“向库梅茨将军和挪威基地通报情况,本舰准备压上去——逮住大鱼了。”

在他的命令下,希佩尔号骤然加速,快速破交舰的风采跃然海上,速度一下子提到了30节。

12时05分,第一波赶赴增援的英国驱逐舰抵达交火现场,最开始的顽强号与服从号与两艘德国驱逐舰已相互进行了不下30轮炮火对轰,交战距离也从1.5万米拉近到了8000米,不过双方准头都欠佳,再加彼此都是高速驱逐舰,30轮打下来都还没有直接命中的记录,各自都中了一些近失弹,Z16损失了2名水兵,服从号损失了1名水兵和1门2磅炮。

眼看又有英国驱逐舰加入战场,对本方形成了4:2的优势,德国驱逐舰不敢再往前扑,反而边打变撤,慢慢向希佩尔的方向靠拢。谢尔布鲁克知道德国人打的是什么主意,但他不能就此掉过头去——因为他的巡洋舰编队还没到,运输船队也还没拉开视线,他必须装着不知道德国驱逐舰后面还跟着巡洋舰,继续指挥部队围殴两条德国驱逐舰。

一直潜藏在海底的U-354号此时也浮上来凑热闹,但它的速度太慢,又远离战场,什么忙也帮不上只能担任观察员,舰长赫布施莱布第一时间给柏林发报:“从现场情况看来,战事已开始,我远远地看到一片红色。”

“咬住敌人了!”随着海军总参谋长弗里克中将一声大喝,司令部里所有人都被惊动了。

他兴奋地挥舞着电报纸向霍夫曼等人走来,边走边还讨好地说:“元首,您的推断是正确的,侦察机发现了敌人近20条船——整体规模确实比U-354汇报得要大。”

“Z16报告,他们正与4艘英国驱逐舰交火,已呼叫希佩尔号增援……”

“光希佩尔够么?提尔匹茨呢?”听到只有希佩尔上去增援,霍夫曼的眉头就皱了起来——历史上希佩尔就是被英国驱逐舰给吓跑的。

“提尔匹茨也在赶去的路上,不过距离有点远,下午3点前恐怕赶不到。”

经过弗里克的解释,霍夫曼才明白库梅茨摆出的是链式防守阵型:他把所有的军舰从南到北一字摆开,提尔匹茨号居中策应,希佩尔号与吕佐夫号一北一南压住阵脚。在这里面库梅茨下了两个赌注:第一,接到海军司令部认为发现敌军兵力不足的敌情通报时,他赌其他英国军舰是落在后面而不是在链式防线以东;第二,链式防御体系中各舰只能保持15-20海里的间隔,再远就控制不住,由于挪威舰队数量偏少,从北往南一字摆开只能控制不到200海里的瞭望范围,不足以覆盖整个海区,他放弃了最南端靠近挪威与芬兰沿海的那部分——他赌英国运输队不敢贴着海岸走。

看起来他这两把都赌对了,但因链式防御布置的缘故,此刻提尔匹茨距离最近的英国军舰至少还有100海里以上的路程,而最南边的吕佐夫号距离则超过180海里。收到敌情通报后,库梅茨立即要求其他军舰向交战区域靠拢,提尔匹茨则以25节的速度向西北方向开去——除非英国人主动往提尔匹茨这里撞过来,否则天黑之前双方很难交上火。

看到霍夫曼闷闷不乐的样子,弗里克小心翼翼地解释:“元首,U-354报告,双方已进行激烈交战,目前战果不明,敌舰队大致位置已明确,他们跑不了——顶多再让他们多活一晚上。”

霍夫曼点头表示理解,追问道:“能出动空军了么?”

“JG5联队报告,15分钟前北角岬基地已全部出动,一共24架He-218,由10架Bf-219担任护航,但因距离缘故,至少还要一个多小时才能赶到现场。” 

“没关系,我可以等。让海航把握住机会,有军舰炸军舰,没军舰炸运输舰。”霍夫曼盘算了一下,近12时点才发现敌人,加上距离超过600公里,因此航空兵今天只有一次打击机会。

雷德尔和弗里克点点头,元首的指示没什么错误,北角岬基地的海航也确实不由库梅茨控制。

12点19分,与Z16号驱逐舰共同且战且退的德国提奥多-里德尔号(Z6)号驱逐舰被顽强号击中后甲板燃起大火,损管队员一时扑灭不了,火光使军舰位置暴露显得十分醒目,4艘英国驱逐舰开始集火向其进攻,5分钟之内有3发炮弹落在Z6身上,虽然奋起还击的Z6也击中了服从号一发炮弹,但显然自己要狼狈得多,Z16号看到同伴中弹后,一边放缓撤退步伐,一边利用4艘英军驱逐舰注意力都在Z6身上的有利时机开始猛烈还击,同样击中了冲在最前面的服从号。

打红了眼的英国驱逐舰不管不顾Z16的炮击,雨点一样的炮弹向Z6头上砸去,最近距离甚至拉到2000米以内,7分钟内,Z6号上层建筑被打得一片稀烂,40多名水兵阵亡,全舰冒出滚滚浓烟,艇身多处进水也开始倾斜,舰长无奈之下只能宣布弃舰。

战场结果1:0,英军率先取得了领先!

Z16眼看事不可为,一边释放烟幕,一边尽快逃跑,边跑边焦急地询问希佩尔号还有多久赶到。

谢尔布鲁克指挥军舰救起了落水的德国水兵,又让人用鱼雷击沉了已千疮百孔的Z6号,此时第5艘赶来增援的驱逐舰忠顺号也赶到了现场,现在双方驱逐舰之比是5:1,就在他犹豫要不要继续追击Z16时,忽然从服从号上传来令人震惊的消息:“希佩尔号!那家伙来了,我看见他了。”

“撤退!”他毫不犹豫地下达了指示。

汉斯-哈特曼带着希佩尔号气势汹汹地冲了过来,他已在电报中得知了刚才的交战过程,在2万多米的距离上就直接用203mm主炮开火,激起十多米高的水柱,Z16得救了,舰长来不及哭诉Z6被击沉的不幸,就立马调转船头跟随大哥去给同伴报仇——现在轮到5艘英国驱逐舰撤退了。

“五分钟前,Z6号驱逐舰被5艘英国驱逐舰的优势兵力击沉,目前希佩尔号已抵达现场,正展开进攻,轰炸机群预计还有八分钟赶到战场。”

作战参谋通报了最新敌情,雷德尔等人的脸色一下子阴沉下来——占有这么大的优势居然先被英国人虎口拔牙击沉了一条驱逐舰,众人脸色很不好看,弗里克偷偷看了一眼霍夫曼,只见元首脸色平静,并未有动怒迹象。

第二十一章  巴伦支海(4)

霍夫曼心里当然是不高兴的,不过既然希佩尔号不在,在4V2情况下被敌人击沉一条驱逐舰也是可以接受的,他不能一点都损失不起——对手可是享誉世界的皇家海军。

战场局势发生了剧烈变化,德军重新在兵力对比上占上风,希佩尔号出现带着Z16开始全力冲刺追击英军。希佩尔号拥有33.5节的最高航速,与英国驱逐舰之间的距离并未拉开,反倒是英军因调整航向转弯的缘故,彼此间距还拉近了一些。203mm主炮持续开火,但因长久待在阿尔塔峡湾,德国水兵们炮术下降得很厉害,打出去散布实在太大——刚才的Z6与Z16号炮战中就已存在这问题。要解决起来也不难,多打几轮就会找到感觉,Z6冤就冤在还没找到感觉就挨了揍。

如果是其他时间,谢尔布鲁克带着手下5条驱逐舰是敢于和希佩尔号硬碰硬打一次的,但他刚接到消息,伯内特少将指挥的巡洋舰编队就在西北30多海里处,且正以26节的较高速度赶来,少将要求他将希佩尔号引过来,争取在巴伦支海一举解决这个祸害。于是他立即有了主意,一边指挥编队向本方巡洋舰所在的海域撤退,一边小心估算希佩尔号编队的速度,把撤退速度放在33节,让对方能感觉到在拉近距离,但同时又追不上。

现在两者间距是1.9万米,他打算冒险放到1.6万米左右,这距离上他认为德国人打不中他,唯一目的是要把希佩尔号往本方那3艘巡洋舰炮口上引,像刚才解决Z6一样用优势兵力吃掉他。

德国人果然毫不犹豫地上钩了。

但就在这时,他听到了令人头皮发麻的嗡嗡声,抬头一看,从南边天空飞来了一大堆飞机。

“该死,德国人的飞机!”他咒骂道,然后立即要求各舰释放烟幕,争取扰乱敌机视线。

他多次在北极航线执行护航任务,对空中轰炸有一定经验,知道德军斯图卡因航程缘故够不着熊岛周围海域,而Ju-88轰炸机只能水平轰炸,准头很差,虽然有点威胁,但只要灵活应变,他相信德国人炸不中自己。

远处的希佩尔号和Z16号看到本方飞机前来支援,立即欢呼起来,哈特曼一拳头砸在司令塔墙壁上,恶狠狠地说:“逃!看你们逃到哪里去!”

“不对啊?这什么轰炸机,怎么飞得这么快?”谢尔布鲁克将编队指挥权暂时让给了参谋长,自己只用望远镜观察敌机,结果发现这批来的飞机并不是他熟知的Ju-88,也不是更传统的斯图卡,而是从没见过的新飞机,旁边还有另一种新飞机护航——一样没见过。

他迅速翻到德国飞机识别手册中去查看,得益于俄国人提供的帮助,他终于找到了对应的飞机型号。

“见鬼,这是Bf-219,还有一种是He-218——这是能俯冲的战斗机,他们怎么能飞这么远?这不科学!”

事实上,He-218除扔过一次传单外,几乎没在英国露过面,而Bf-219的情况英国人更是所知甚少,手册相关内容只是根据俄国人提供的信息刊载的,现在红军或许已掌握了更多有关这两种飞机的特点,但英国人显然来不及更新他们的识别手册了。

谢尔布鲁克的抱怨很有代表性:从北角岬基地起飞的德国飞机距此处海域的直线航程已超过500公里,考虑到飞机在空中飞行不可能完全是直线,实际飞行路程可能会超过650公里,而He-218的最大航程只有1500公里,为确保安全,出发前在机翼下方还挂载了两个装50升航空汽油的副油箱——通常这位置是安装30公斤小炸弹的,依靠这多出来的100升汽油,飞机还能多飞200公里——有这200公里托底,攻击就变得比较安全了,在谢尔布鲁克看到攻击机群时,那些小油箱早就扔到了海里,所以他会有“不科学”这种错觉。

冒着黑烟的顽强号成为德军的第一个进攻目标,3架He-218脱离编队,从高空快速切入,以一种令谢尔布鲁克目瞪口呆的速度将炸弹扔下,这时候他真想愤怒地质问——这真他妈不科学!敌人的“战斗机”不仅飞得和海喷火差不多一样快,居然还能进行俯冲攻击。其实他估计错了,扔掉炸弹后的陆基He-218可以比海喷火飞得还快,耐力上更远远超出。

前两颗炸弹被顽强号灵活得避开了,落下来的炸弹炸出冲天水柱,近失弹形成的弹片疯狂向驱逐舰的上层建筑砸去,第三颗终于避不开,结结实实地挨在前甲板,“轰隆”一声剧烈爆炸后,谢尔布鲁克不由自主地闭上了眼睛不敢看顽强号的结局,在500公斤航弹面前,不过2000吨的驱逐舰像纸糊一样,迅速断成两截往下沉——连一个能逃脱的水兵都没有。

不到2分钟比分就变成了1:1,希佩尔号司令塔里的军官们一阵欢呼——空军,不,海航的效率就是高,现在还剩21架飞机呢,按这效果来计算,将全部英国驱逐舰送下海底都还能有剩余。

剩余的英军驱逐舰们目睹了顽强号的惨烈下场,一个个吓得胆战心惊,拼命对空还击,同时将烟幕释放效果达到最大,海面上顿时浓烟滚滚。可惜巴伦支海上空风力不小,烟幕在西北风吹拂之下效果要差很多。

空中的德国机群仿佛未受任何影响,一分钟后,第二批He-218继续进攻,瞄准的目标这次换成了服从号,所有英国驱逐舰的防空火力拼命还击,但似乎并没什么用,第二批He-218玩了一个花活——他们佯装要进行俯冲轰炸,结果只俯冲了不到500米就快速改平,来不及反应的英军高射炮炮位反被空中掩护的Bf-219们干得七零八落,甲板上到处都是受伤而痛苦呻吟的水兵们。等对空火力有所削弱,3架He-218兜了个圈子之后重新进攻。

服从号也没能逃过一劫——500公斤航弹就不是驱逐舰能承受的,步了顽强号的后尘而被炸沉,幸运的是沉没速度没这么快,还给了英国水兵们跳海逃生的机会,刚才被救起来的Z6号驱逐舰幸存者们再次被逼跳水。

德军将比分改写为了2:1,希佩尔号编队借着英国驱逐舰四处机动的有利时机,将距离拉近到了1.5万米以内,不过他怕干扰飞机的轰炸,下令主炮暂时停火。

就在第三批飞机进入空域,准备对剩下的驱逐舰们大开杀戒时,谢尔布鲁克已完全绝望了,他哆哆嗦嗦向伯内特少将拍发了诀别电:我军遭遇优势敌机空袭,恐将全军覆灭!

然后令人十分震惊的一幕发生了:正要进入攻击位置的He-218们摆摆翅膀飞走了,连带着护航的Bf-219们也飞走了。

就在所有人都摸不着头脑时,希佩尔号收到了飞机发来的电报——西北方向发现数艘军舰,体型较大,疑似敌军主力舰。消息越短事情越大,哈特曼高兴得差点跳起来——海航够意思啊,把击沉驱逐舰的功劳让给自己,自己去啃后面的硬骨头。

空中带队的施罗德少校也没把握一定发现了英军主力舰,他只觉得距离不远,飞过去查看一下无妨,万一有误,回头继续再来收拾这几艘驱逐舰就是,再说旁边还跟着希佩尔号呢,一艘重巡洋舰加一艘驱逐舰还能让三条英国驱逐舰给跑了?

哈特曼立即向柏林发去电报:“海航击沉敌驱逐舰2艘,目前正对付另一股敌舰队,我舰追击3艘英国驱逐舰。”

听到飞机一口气干掉2条驱逐舰,海军司令部里压抑的气氛终于缓解了不少,不少人喜形于色,但霍夫曼脸上淡淡的没多少欣喜之色——两条驱逐舰而已,人家日本海军干沉两条战列舰也就只有你们这点欢喜。

虽然不敢相信自己看到的一切,但英国水兵们一个个庆幸自己逃过一劫,只是刚才为了躲避空袭,编队四处机动,秩序一片混乱,而借着这个当口,希佩尔号编队又拉近了1000多米。等到203mm炮弹落下来时,大家终于反应过来——飞机虽然走了,德国人的巡洋舰还在呢,于是又急吼吼地向西北方向逃窜。

很快这个方向被谢尔布鲁克改为了西南方:他不知道德国飞机为什么而离去,但有一点可以肯定,德国飞机绝不是在滥发慈悲,他们一定找到了更有价值的目标,不管是本方运输舰队还是巡洋舰编队,他都不敢想象这个后果,所以现在他不能再去与伯内特少将汇合,反要向西南方撤退,争取引开德国人。

借着英国驱逐舰再次转向的时间,希佩尔号已追到了只有12700米的距离,舰炮火力落点已越来越接近目标——德国水兵们终于找到了感觉。

第二十二章  巴伦支海(5)

“你说有德国飞机冲我们来?”伯内特少将露出难以置信的眼神。

“是,谢尔布鲁克上校发来紧急电报,他的驱逐舰编队被击沉了两艘,目前改成向西南方向撤退……”

“真遗憾……”他没等到他将后面半句话说出来,司令塔里的警报已猛然响了起来,“敌机,空袭……”

施罗德的谨慎与好视力为北角岬航空队带来了好运,8分钟后,他看到了在海面上漂浮着的英国巡洋舰编队,所有的飞行员都兴奋起来了,刚才长官在电台里硬生生中止了正在进攻的势头,很多人稀里糊涂都还没弄清楚是怎么回事,看到下面这些大家伙才反应过来。

看着空中黑压压的一片敌机,伯内特少将怒气冲冲地痛骂:“该死,怎么把这批苍蝇给招来了?”

现在恰好是一天中日照情况最佳的时刻,十分有利于飞机辨别目标,施罗德没急于进攻,反而先把他观察到的情况先报告出去:“发现条约型重巡洋舰一艘,疑似肯特级;轻巡洋舰两艘,疑似斐济级或南安普顿级;驱逐舰两艘。”

当这个消息经希佩尔号转发而涌进在柏林的海军司令部时,所有人都傻了眼——倘若今天飞机没出动,希佩尔号傻乎乎直接冲过去的话,在英国人3条巡洋舰、7艘驱逐舰围攻之下只怕要悲剧。

一直喜怒不露声色的霍夫曼这时才说:“你们看,我就说英国人绝不止这点兵力。”

弗里克擦去额头的冷汗,想到刚才因为敌情不明差点把希佩尔号交代在巴伦支海就不禁感到一阵心惊肉跳,现在他只能高呼上帝保佑德意志了。

“提尔匹茨呢?”

雷德尔看了一下手表:“现在是下午13时17分,提尔匹茨估计要4点半左右才能赶到。”

霍夫曼点点头:“看航空队的战果吧,希望库梅茨中将还赶得上分享一点残羹冷炙……哦,不对,不能说残羹冷炙,应该说是丰盛大餐——后面还有十多条英国运输舰呢。”这话说完连他自己也忍不住笑了起来。

一群海军高层都陪着笑了起来,显然他们已想象到了提尔匹茨冲进运输舰队里大杀四方的场面。

有三条巡洋舰助阵且已摆出圆形防空阵的伯内特编队显然要比驱逐舰编队难对付些,施罗德仔细观察了海面,没轻易下手,他知道自己今天仅有这一次进攻机会,必须好好把握——天气预报说明天熊岛附近海域天气状况又要转差,那样航空队就不能出动了。

他先让护航的Bf-219下去“清洗”甲板,Bf-219本来是可以挂小炸弹的,但因要远距离奔袭就加挂了副油箱,故而现在只有机炮可用。他们穿透英舰释放的烟雾,在MG 151/20mm航空机炮的猛烈扫射中,各舰纷纷中弹,甲板上血流成河,特别是旗舰坎伯兰号遭到德国飞机的“照顾”最多。3分钟后,眼看甲板火力有所削弱,施罗德立即让两个编队同时俯冲下去——他没有选最中心的坎伯兰号,而是盯上了左翼外围的牙买加号,从前后甲板分别冲了下去。

牙买加号虽然是1942年6月末才完工服役的新锐军舰,装有两座八联装两磅(40mm)“砰砰炮”和四门20mm机关炮,但这点防空火力是挡不住速度奇快的He-218的,在6架飞机进攻之下,任凭该舰左右周旋,主甲板还是一前一后中了两颗500公斤炸弹,这毕竟是一艘按伦敦海军条约制造的条约型轻巡洋舰,其显著缺点就是防御薄弱。在两颗炸弹光顾下,这艘8500吨的巡洋舰奄奄一息,瘫在水面上,片刻之后,终因进水过多而开始倾覆,然后快速下沉。

解决牙买加号之后,24架He-218还剩一半飞机没投弹,施罗德正确地评估了当前局势,没贸然再对另一艘巡洋舰下手,反而又让一个三机编队对准外围的驱逐舰进攻。

这次遭遇不幸的是牛头犬号,可怜的驱逐舰左躲右闪、竭力避让,虽然没让一颗炸弹落在自己甲板上,但He-218的俯冲攻击能力不是盖的,操纵飞机的也全是挪威航空队的精英,投下去的三颗炸弹都形成了左舷近失弹,驱逐舰那脆弱的水下部分经不起这种连续爆炸,硬生生被冲击力撕开一个缺口,海水只管往里灌,舰长最后被迫弃舰。

此时北角岬航空队还有9架飞机没投弹,由于He-218是内藏式弹仓,投弹前不仔细看是分不出完成与否的,因此在空中盘旋的其他机群对海面舰艇牵制压力非常大,剩余英国军舰拼命开火,但他们稀疏的防空火力在施罗德眼里贫弱得可笑。

施罗德盯上了挂着旗舰标志的坎伯兰号,他亲自率领6架飞机一起冲下去——一心想要击沉敌舰。结果该舰舰桥附近区域一连中了3颗炸弹,整个舰桥完全被炸飞,虽然英国人也击落了一架He-218,但坎伯兰号的命运无可挽回了,包括伯内特少将在内的司令部全体成员都在猛烈的爆炸声中当场身亡,军舰从中断成两截,开始快速下沉。

最后还剩下3架轰炸机,施罗德想了一想,让他们尽量把炸弹扔到剩余的那条巡洋舰头上,他知道可能击沉不了,但只要能重创敌舰,到时候希佩尔号赶来后一定会将他们送入海底的。他的策略成功了,500公斤重的航弹成功地在谢菲尔德号前甲板上开了一个大洞,前面2座炮塔被炸飞,整条军舰进水2500吨,速度降到只有13节,幸亏损管得力,依然顽强地漂浮在水上。

“施罗德少校报告,北角岬航空队结束本日空袭,损失He-218两架,击沉英军巡洋舰两艘,驱逐舰3艘,重创英国巡洋舰1艘,现在全机群返航……”

通报敌情的话音刚落,海军司令部里爆发出雷鸣般的掌声。

“施罗德少校干得不错,应予以嘉奖……”霍夫曼扫视了周围一圈,笑盈盈地说道,“接下去我们就准备听希佩尔和提尔匹茨的好消息?”

就在施罗德率北角岬航空队展开猛烈进攻的同时,希佩尔号与三条英国驱逐舰又交上了火,对英国人来说幸运的是,长时间锚泊使希佩尔号引以为豪的射击技术大打折扣。英国驱逐舰每每躲藏在水幕里,使德国炮手浪费了大量弹药。急于求成的哈特曼在战术布置上也存在错误,在只有舰艏两座主炮能射击的情况下,他还分出一座炮塔来对付忠顺号,后来才决定集中火力打击英军旗舰昂斯洛号。

长时间轰击之后,德国水兵们终于取得了重大进展。一颗炮弹命中了昂斯洛号,炮弹落在舰桥和烟囱间的部分,将烟囱撕成两半,附近的雷达操控室完全被摧毁,锅炉失常,动力一下子降到20节以下。两分钟后,在一旁伴随作战的Z16号驱逐舰用炮弹击中了昂斯洛号,其中一发击中A炮塔,里面的炮手全部阵亡,另一发击中B炮塔和舰桥间的甲板,附近水兵多数身亡,舰桥下方的士官住舱燃起大火,全舰伤亡人数已超过了60人,但昂斯洛号仍在奋力还击。

谢尔布鲁克上校的左脸被弹片严重击伤,血肉模糊,左眼脱出眼眶,但他神情自若地下令减速至l5 节以减小火势,然后在烟幕掩护下向西面撤退,同时将舰队指挥权转交忠顺号舰长金洛克中校。军士长库克双腿被炸断,生命垂危,在走道中他一边拖着自己的伤腿爬行,一边抱怨说医务室只给他“该死的阿司匹林——我宁可把这些换成每天的朗姆酒配给……”几分钟后,他因为流血过多而昏死过去。.

面对逃离战场的昂斯洛号,希佩尔号也不去追赶,只把下一个集火目标换成忠顺号,哈特曼已从电报中得知了北角岬航空队的赫然战绩,也知道航空队还给他留了一条遭重创的巡洋舰,他急于击沉眼前的对手去对付英国巡洋舰。

面对不利局势,英国驱逐舰被迫与德国人玩起了猫捉老鼠的游戏,一边施放烟幕,一边作势发射鱼雷,希佩尔号不为所动,继续集中火力对付忠顺号驱逐舰,忠顺号终于在203mm舰炮的集火之下被击沉,但躲在烟雾后面的奥维尔号却抓住了机会施放了4条鱼雷,希佩尔号没受鱼雷影响,但最先投入战斗的Z16号驱逐舰这次却不再走运,居然中了鱼雷,阿尔弗雷德-舍梅尔舰长只能下令弃舰。

懊恼的哈特曼气得暴跳如雷,将全部火力都倾泻到奥维尔号头上,不到5分钟就击沉了对手,然后无可奈何地去搭救Z16的水手们——现在这天气泡在冰海里超过20分钟就救不回来了。

下午14:47分,霍夫曼接到最新通报:希佩尔号重创1艘驱逐舰,击沉2艘驱逐舰,然后自家Z16号驱逐舰中了鱼雷又沉了,海面上仅剩希佩尔号这个光杆司令。

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第二十三章  巴伦支海(完)

“哈特曼上校报告:鉴于目前只有希佩尔号一艘军舰,无法同时追击两个目标,决定放过刚才遭遇重创的英国驱逐舰而去对付遭重创的英国巡洋舰,他表示会尽力而为!”

天色已渐渐暗了下来,解决驱逐舰时希佩尔号浪费了太多时间,哈特曼现在根本不敢保证能很快找到英国人,不过电报里不能这么写——他知道元首也关注着电报,他要说得积极、乐观一些。

接到这个令人哭笑不得的报告,霍夫曼一言不发,坐在那里默默生气。

面对这个结果,雷德尔心里忐忑不安,抛开航空队的成果,水面舰艇部队今天的战果乏善可陈——他们不过击沉了2艘英国驱逐舰,重创了1艘,但自己也付出了2艘被击沉的代价,战术上勉强还称得上胜利,战略上却不折不扣地失败了——英国人有多少驱逐舰?德国人才多少?别说2换3,2换5都划不来。

弗里克也不知道该怎么向霍夫曼交代,只能默默坐在旁边等元首发飙,他心里挺纳闷——明明大占优势的局面怎么最后居然会打成这样?

好半天后霍夫曼才开了口:“看来,我得给你们补充驱逐舰了,照这个速度消耗下去,补2条还不够,起码得补3条。”

一听这话,周围一圈高层的脑袋全耷拉了下来,雷德尔勉为其难地开了口:“Z36号下个月服役,然后Z35、Z39在半年内能服役,其他的……是不是将1938年A型计划中的其他两艘恢复起来?”

1938年A型是开战前拟定的计划,原计划建造3艘,编号是Z40-Z42,是装备3座150mm双联装炮塔的超大型驱逐舰,后发展为用于破交战的远程侦察巡洋舰(SP1-SP3),排水量高达4500吨。该舰装备柴-蒸联合动力装置,总功率达到92000马力。在海军最初设想中,它们主要伴随主力战列舰出入大西洋截断盟军海上运输线,1942年该型号开工了1艘,但目前才刚刚下水,舾装尚未开始。

“是该考虑恢复……”霍夫曼叹了口气,恨铁不成钢地说道,“修改一下设计,把那些过时的150mm舰炮换掉吧,改成4座双联装127mm高平两用炮,然后把鱼雷发射管弄到最少,把密集阵给我装起来——不要浪费了4500吨的排水量。设计师昨天告诉我,经过紧张的制图工作,他们发现刺猬级3200吨的排水量很可能不够,要提高到3600吨以上,然后预算和工期都要加一点,施佩尔已初步答应了,他希望3月底之前能铺设第一条龙骨。”

虽然加吨位、加军舰怎么看都是对海军的利好,但现在这种场合下说起来让人感觉很糟糕,海军高层们一个个哭丧着脸。

雷德尔犹豫了半天开了口:“元首,我很抱歉损失了2艘驱逐舰,我们……”

“算了,别想太多,沉了就沉了,打仗总是有损失的,对不对?”霍夫曼一摆手,咬牙切齿地说道,“让提尔匹茨号和希佩尔号尽可能把运输舰干掉,你们也不想让陆军在旁边看笑话吧?”

说这话时,一旁的凯特尔元帅无奈地笑了笑,向雷德尔表示自己绝无此意。

傍晚时分,姗姗来迟的提尔匹茨号战列舰在理查德-贝恩茨号(Z4)驱逐舰护卫下,终于与希佩尔聚集到了一起,此刻已是下午5:18分,天完全黑了,更远处的吕佐夫号与其他3艘驱逐舰正拼命赶来,预计在夜里10点左右能够汇合。事情发展果然与哈特曼预料得一样,他找不到那艘被重创的英国巡洋舰,连带刚才溜走的那条英国驱逐舰也找不着,至于运输船队更是行踪全无,海面上笼罩着一片黑色,雷达上也看不出什么来——估计哪里出了问题。

库梅茨中将通过电报已了解到下午这里发生了什么,一边提醒手下小心鱼雷,一边部署明天的行程安排——仔细搜索英国舰队,找到并消灭他们。

就在熊岛附近爆发如此激烈的战事时,伦敦此刻正在召开相关会议,讨论下一步战局走向,第一个议题就是马耳他。

眼下马耳他局面岌岌可危,在东地中海被德国完全控制后,轴心空军特别是意大利空军终于可以腾出手来对付马耳他了,墨索里尼从德国拿到一大批Bf-109与Ju-87后,天天有事没事从西西里岛出发去马耳他上空炸着玩,然后还干脆利落地封死了突尼-斯海峡,出于轴心一体的约定,意大利停止在陆军领域的发展,而将全部力量都加到海、空军上,在拿到大批德国替换下来的装备后,意大利空军规模达到了开战以来的鼎盛时期。

马耳他岛上的英军在防空作战中击落了不少意大利飞机,但自身损失也很大,英国飞行员跳伞之后还能救回来,飞机却打一架就少一架,到1月下旬时,总共能起飞作战的飞机不超过11架,包括汽油、粮食等在内的其他物资储备也开始告急,燃油储备不超过1个月,粮食最多只能顶3个月,面对如此危急的局面,马耳他驻军频频向伦敦告急。

直布罗陀方向曾派出以战斗者号、袭击者号两艘护航航母(均为追踪者型)为核心的运输部队向马耳他运送飞机,结果整个船队全被炸沉,最后只有17架喷火挣扎着到了马耳他,但这点兵力对保卫马耳他显然是杯水车薪,不到5天就消耗完了,而意大利貌似有源源不断的飞机——实际上意大利领袖也在发狠,德国人给了几百架Bf-109或Ju-87,然后凯塞林和德国军官团又控制了海、空军,甚至连潘泰莱里亚岛上的空军基地也恢复起来了,他如果再不拉出去打只怕要招来非议。

在轴心严防死守下,只有从直布罗陀出发的潜艇现在还能为马耳他输送一点物资,但这点运力充其量只能提供燃油和粮食,对装备输送完全无能为力,即便这样,意大利的SM-79海上巡逻机依然抓住机会摧毁了两艘英国潜艇,其中就包括火炬行动时运送美国克拉克与法国人会面的六翼天使号。

总参谋长布鲁克元帅通报了最新敌情:在意大利的间谍今天发来报告,庞大的日本联合舰队已陆续进入意大利各港口,除部分军舰需要维护、维修(比如瑞鹤)外,轴心三国在酝酿对马耳他的总攻——这个时间有可能是十天,也可能是半个月,但不会超过2月底。

对马耳他未来地位的判断和应对策略分成截然相反的两种意见。

“我认为,马耳他岛现在处于轴心四面八方包围之中,事实上已完全孤立,其情况比一年前更加恶劣,目前岛上所有的军事装备和物资都要依靠外部运输,大英帝国已无力维持这样一种得不偿失的局面,所以……”布鲁克解释道,“现在各方面都急需物资和军舰,而偏偏从殖民地运到不列颠的航线又断了,我们不能将宝贵的资源用在一个无足轻重的小岛上——北非战役结束后,马耳他岛的战略意义已大幅度下降了。”

“尽管北非战役失败,盟军力量暂时不能进入东地中海,但马耳他岛的存在还是有价值的——毕竟牵制了众多的轴心海、空军,放弃这个岛容易,将来反攻再想收复可就太难了。”海军元帅庞德皱着眉头问道,“假设我们想放弃的话,岛上现有驻军怎么办呢?”

大家都清楚,布鲁克元帅代表的第一种意见是主流,庞德的意见不见得是他本人的想法,更多可能是丘吉尔的态度,无非借庞德的口说出来而已。

“敌人总攻行动什么时候开始?”

“具体时间不详,预计会在10天后,德国人已抽调了一支装甲部队过来,装备水陆坦克,目前已抵达了西西里岛。”

“意大利人呢?”

“意大利不出陆军,只出海空军,陆军全部是德国人,然后日本海军会配合作战——这是我们截获的大致消息。”布鲁克说道,“预计敌人能拿出8艘以上战列舰,500-600架飞机展开进攻,陆军完全是无足轻重了。”

丘吉尔问道:“能守住么?”

包括庞德在内的所有人都摇头,光意大利在地中海的力量已很难对付了,再加上日本海军的力量简直难以想象,就因为日本海军主力在地中海,皇家海军连派出舰队进行增援的想法都没有——去了也是送死。可悲的是,现在岛上还剩十多架飞机,不知道该拿什么去对付庞大的轴心海空军。

“如果我们不向岛上派遣力量,后果会怎样?”

众人一片沉默不语,那意思仿佛是很明确的——坚决抵抗并消耗敌人的有生力量,然后在大势已去后就剩下光荣投降一条路了。

丘吉尔皱着眉头,这不是他想要的结果,正僵持不下时,忽然一个更惊人的消息传来——JW-51A船队遇到了德国军舰。

会场所有人都惊呆了。

第二十四章  北宅的咆哮(1)

“什么?丘吉尔吃惊地站了起来,“运输船队怎么样?”

“商船们暂时没事,但护航军舰损失很大,”庞德看了电报后叹了口气,“坎伯兰号沉没、牙买加号沉没,谢菲尔德号重创……我们一共损失了2条巡洋舰、5条驱逐舰,另外还有1艘巡洋舰和1艘驱逐舰重创,伯内特少将殉国,谢尔布鲁克上校重伤……当然我们也击沉了2条德国驱逐舰。”

众人倒吸一口冷气:这损失已远远超过了他们的预计,几乎等于护航军舰骨干全灭了,护送船队一口气搭进去3条巡洋舰,大英帝国总共才多少条巡洋舰?

“现在整支运输船队都处在危险中,剩余的护航军舰实力很差,光抗衡希佩尔号重巡洋舰都显得困难,而且估计德国人还不止这点兵力,至少还有吕佐夫号或其他一些军舰。”

“船队离敌人大致有多少路?”

“可能在80海里左右,船队目前向西北方向撤退,现在是天黑时分,德国人应该发现不了,但因为速度的缘故不敢保证能甩开他们。”

到目前这个局面下JW-51A船队还不敢解散,因为PQ-17船队提前解散后的惨烈遭遇还近在眼前,同时敌情通报说得也很明确,如果这次船队再被堵上,不管解散与否,最终下场都比较惨。

“舰队还报告了一个重要消息,德国俯冲轰炸机能覆盖熊岛附近海域,是他们最新的He-218……”庞德忧心忡忡地表示,“如果这样,我们以后会有大-麻烦。”

大家都觉得很沮丧:之所以走北极航线就在于吃准了德国人只能投入水平轰炸机,即便要轰炸效果也不会好,如果德国俯冲轰炸机能覆盖全部海域,极夜阶段还可以靠夜色和天气遮掩一点,进入极昼阶段岂不是全是送死?

“现在还能怎么办?”丘吉尔皱着眉头问道,“我们要迅速拿出对策来,让他们分散突围么?”

“不行!不行!”庞德元帅第一个将头摇得像拨浪鼓,上一次他做出了船队解散并分散突围的决断,结果遭遇大屠杀,他差点成为千夫所指,现在说什么也不肯答应这个决定。

“是不是考虑先撤回来?”本土舰队司令官、海军上将约翰-托维建议道,“JW-51B船队目前刚刚越过扬马延岛,他们那里的护航力量更强一些,拥有包括君权号战列舰(君权级),格拉斯哥号(南安普敦级)、活跃号(护航航母)、2艘辅助巡洋舰和6艘驱逐舰,我们可以让这些部队去将船队接应回来。天气预报显示未来几天都是天气相对恶劣的时间,飞机很难出动——这在客观上有利于皇家海军。”

分散突围的设想被当场否决了,现在只有两个选择:一是船队调转航线向东进发,看看能不能与德国军舰擦肩而过,进行一场听天由命的赌博——要么抵达目的地,要么光荣沉没;另一种是船队向西南方向撤退,然后JW-51B护航军舰加速前进,或者直接把船队解救下来,或者与德军打一场海战。

还有人很隐晦地指出:既然北极航线如此不安全,英国自身又需要众多物资,是否停止北极航线而只考虑请美国从太平洋向俄国人输送——反正现在日本在远东也没什么海上力量。

第一种选择大家是不敢赌的,赌赢了还好,赌输了怎么办?上军事法庭么?那就只剩第二种了,其实第二种也是赌,赌的是在接应舰队抵达之前德国军舰不会发现船队,万一被发现了呢?——没人愿意去捅破这张纸。

丘吉尔斟酌了半天,最后拍板道:“既然大家意见一致,那就让JW-51B船队暂时在扬马延岛附近待命,让护航军舰加速前进,准备迎击德国人,老鼠缩在老鼠洞里不好打,出来的话问题就不大了。”

庞德元帅勉强挤出一些笑容:“如能彻底解决这批德国军舰,那今后挪威海域的运输安全就有了保障。”

在发布明确指令后,会议重新回到马耳他问题的讨论上,经过多方面意见的激烈交锋——其实是众人说服丘吉尔的过程,最后达成相对含糊的意见:皇家海军在主力舰返回之前无法提供支援,请马耳他依靠自身力量进行防御。至于防御不住的后果,大家心知肚明就不说出来了。

丘吉尔的脸色很难看,但他不可能违背几乎所有人的意见,于是只好匆忙转向下一个议题:未来一个时期的战事发展。

太平洋战场方面,哈尔西中将在拿下莱城与布干维尔岛后尝试对拉包尔发起进攻,虽然事先已对拉包尔进行了地毯式轰炸,但效果很不理想,上面依然保有庞大的日本陆军部队,“樱花”自杀飞弹更是把美国人吓了一大跳,36枚樱花联手出击,除击沉路易斯维尔号重巡洋舰(北安普敦级,排水量9000吨)和印第安纳波利斯号重巡洋舰(波特兰级,排水量10000吨)外,还干掉了4艘LST,而美军唯一的战果除了摧毁日本地表工事外,还击沉了山城号战列舰——该舰在前几次空袭中已严重受伤无法行动,这次终于彻底报销。但三川军一手下的其他军舰躲得远远的,没让美国人发现。

美军意识到了拉包尔防御能力的强大,再加上从12月下旬开始的高强度进攻已持续了一个多月,各方面都很疲惫,决定中止这次试探性进攻,暂时将所有部队拉回澳大利亚去休整,拉包尔交给陆航好好再磨一磨。

经英国方面再三努力争取,美国同意先放一艘乔治五世战列舰和两艘光辉级航空母舰从太平洋战场返回,因为美国终于在兵力上缓过气来了——埃塞克斯号航母将于2月15日前后抵达澳大利亚增援太平洋舰队,独立号轻型航空母舰也将于3月初抵达澳大利亚增援,4月初有衣阿华号战列舰加入太平洋舰队。

美军预备4月中旬左右再次发起进攻,即便抽走3艘英国主力舰,太平洋舰队的实力也不受影响,依然拥有4艘舰队航母:包括埃塞克斯号、萨拉托加号、独立号和英国光辉号,甚至因为埃塞克斯载机量大的缘故,能让博格号从作战航母的角色中脱离出来而专注于护航航母的任务。

丘吉尔知道美国海军的后续力量会源源不断而来:2月下旬普林斯顿号轻型航母(独立级)将服役,预定加入大西洋舰队;同月还会有列克星敦号航母(埃塞克斯级)服役,预定加入太平洋舰队——美国人表示如果列克星敦号能赶在4月份前抵达太平洋舰队,光辉号就归还英国;3月份独立级第三艘将服役,这是太平洋舰队的预备兵力……随着时间推移,美国海军未来基本上每个月都会有航母或战列舰投入服役。除此以外,受日本超级战列舰的刺激,比衣阿华级更具威力的蒙大拿级战列舰已完成了图纸审核与费用审议工作,最快将于3月底铺设第一条龙骨——财大气粗的美国人一出手就是4条。

但太平洋舰队在选择再次进攻的目标时却引起了极大争议,大概是被拉包尔日军的阵势给震住了,哈尔西希望先打吉尔伯特群岛,麦克阿瑟强调趁联合舰队主力不在时去打菲律宾,而尼米兹考虑去打荷属印度尼西亚,争取堵住联合舰队回南洋的路——没人愿意先去啃拉包尔这根硬骨头。

当然,美国人同意放一艘乔治五世战列舰和两艘光辉级航空母舰不是让皇家海军回国度假的,罗斯福总统希望这些部队加上即将修复的不挠号航母与其他一些军舰能去解救肯尼亚的盟军危机,哪怕护送一批运输舰过去都是好的。实在不行的话,让英国人运一批物资和飞机去南非,因为非洲局势实在是糟糕透顶了。

这要求丘吉尔没法拒绝也不敢拒绝,不仅因为非洲战区至少有近3万英国部队,还因为非洲局势糜烂成现在这个样子,大英帝国有不可推卸的责任——要不是英国人轻率地提出将火炬计划的部队拉到埃及去登陆,怎会有这么惨重的失败与目前如此棘手的困难呢?虽然罗斯福总统没说什么,但丘吉尔知道包括史-汀生、马歇尔在内的一批美国高层对自己颇有微词,而包括金上将、尼米兹、麦克阿瑟等在内的“亚洲第一”派更是看英国人不顺眼,为了大局他只能忍耐下来。

两国元首、两国参谋长联席会议及非洲战区的主要高层已就非洲问题多次进行了意见交换,双方目标都是一样的——必须挽回非洲局势!但对如何挽回却有不同想法,而且没有一种是兼顾各方的好办法,这让丘吉尔很伤脑筋,所以他必须将这个话题放到会议上来讨论,最起码在大英帝国内部要形成一个声音。

第二十五章  北宅的咆哮(2)

布鲁克元帅的描绘鲜明勾勒了非洲战局的现状:

在德国空袭蒙巴萨港口、占领奔巴岛与桑给巴尔岛之后,包括蒙巴萨在内的肯尼亚海岸就被彻底封锁,此时共有将近7万英、美非洲战区部队滞留在肯尼亚境内,对各类物资需求极为急迫。粮食肯尼亚基本还能就地解决,但其他作战资源十分紧缺,特别是从埃及撤退下来的英国各部队、从非洲之角撤退下来的巴顿等部除随身轻武器外,几乎变成徒手兵,再加大量的伤员和其他平民,非洲战区急缺燃料、药品、军械等供应。

前往肯尼亚的海上通道已被轴心海军掐断,南非到肯尼亚的陆地距离超过5000公里,而且基本没成体系的铁路或公路网可以利用,迫不得已的“美利坚物流公司”只能迅速组织空中运输——大量物资通过空运进行补给,硬生生构建起了横跨南非开普敦与肯尼亚内罗毕的非洲航线。因为整条航线的直线距离过远(超过4000公里),还特意在中途设一个加油中转站——位置选在了赞比亚。

南非境内加上当初滞留在肯尼亚的所有B-17、B-25、B-24和C-47机型一共近200架全投入到了运输当中,由于整条航线过长,没有任何战斗机能提供全程护航,除赞比亚中转机场留了一些战斗机和防空部队防止敌军侵扰外,其余路程全靠这些执行运输任务的轰炸机或运输机自己飞过去。

唯一值得盟军庆幸的是,由于整条航线横亘非洲内陆,最近处距德国控制的基地也超过600公里,再加轰炸机与运输机飞行高度相对较高,控制奔巴岛与桑给巴尔岛的德国海航中航程最远的Bf-219们不太适合承担此类截杀任务,只有加挂副油箱的Fw-190A才可以去航线上偷袭一把,但德国人尝试几次之后发现效果很不好——虽然美国机群没有护航,但密集编队的自卫火力让有限的Fw-190飞行员们感觉面对一只豪猪无法下手。

打来打去的战果不大,还额外损失了好几架Fw-190,情况一直汇报到霍夫曼这里,他通情达理地表示海航的重点是管住沿海地带,不要让英美运输舰过去,因为一条船的物资输送量等于盟军用飞机运半个月,空中补给随便让美国人去折腾——他个人对此表示不看好。有了元首的明确指示再加现实困难,德国飞行员心情好的时候出击去打一下,心情不好的时候就懒得看,最近一两天已慢慢放弃了此类截杀任务,连动都懒得动了。

实际上美国陆航还是折腾出了名堂,天气好时,非洲航线隔天能有100多架次的飞机从南非抵达肯尼亚,平均一天空运量可达500-600吨,虽不必为7万人空投粮食,但运输规模中有很大一部分是燃油且必须消耗在中途,所以非洲战区每天真正能到手的补给不超过200吨,德国最高统帅部对此做过估算,认为危害不大——非洲战区靠这点物资供应水平维持不了5万以上部队的作战。

美国人也确实不死心,尝试通过快速商船偷偷摸摸给肯尼亚运送物资,但一来德国飞机和U艇盯得很紧,商船几乎没有能活着抵达肯尼亚沿岸的;二来蒙巴萨港口已被彻底破坏,几乎无法运输,除非先行建立人工码头。非洲战区经过评估后认为见效太慢,缓不济急,最后还是选择完全空运,否则凭现有轰炸机群,真考虑建人工码头的话美国是可以对奔巴岛和桑给巴尔的德军进行大规模空袭的。

让英美方面宽心的是,大量伤病员随同机群撤到了南非:经过十天的努力,从肯尼亚撤走了将近2000的伤员送往南非治疗——这保证了部队的士气,接下去就要撤退滞留在肯尼亚境内的3000多平民——大多数是埃及、索马里、苏丹、肯尼亚殖民地官员和侨民,他们都排队等待前往南非的飞机。

非洲战区总司令艾森豪威尔中将自认为自己指挥打仗的能力不如巴顿,但干这项工作非常得心应手,于是司令部高层迅速形成了默契分工,艾森豪威尔主抓全局并侧重后勤与管理,巴顿和拉姆斯登主抓英美官兵的训练与整编,度过最初的慌乱之后,大部分部队都安定了下来,各种建制与组织逐步恢复。

非洲战区整体局面趋于稳定,但期间发生了一个小插曲:多次遭遇不公平待遇的澳、新部队提出,虽然拉姆斯登是个好长官,但他们不想再和英国部队为伍了,要求加入美军序列。这对大不列颠的声望是个很大打击,为这件事内部有一堆人抨击丘吉尔,不过他已将全部责任都推到亚历山大上将身上了。经过伦敦、华盛顿、堪培拉、惠灵顿等多方协调,最后同意将澳、新部队补入巴顿的第二装甲师,将埃及等各方面撤退下来的英国部队补入英军第78师——由于该师师长已阵亡,暂由拉姆斯登以军长职务兼任。这样一来,非洲战区一共辖有5个师,兵力上勉强是满员了,但装备上实在是差得太多,特别是第二装甲师,挂着装甲师的名头连一辆坦克、一辆装甲车也没有,几乎是一个不折不扣的轻装步兵师,总算是艾森豪威尔从其他部队这里匀出了包括40辆坦克、50辆装甲车、80门火炮在内的重装备交给第二装甲师。

补给问题暂时缓解了一些,但非洲局势却越来越糟糕。

布鲁克用焦虑的语气说道:“德国人在拿下喀士穆,压倒苏丹当地力量之后,已将兵力开到了苏丹和埃塞俄比亚边境线上,海尔-塞拉西皇帝一直在抵抗,但这次来的显然不是笨拙的意大利人,而是古德里安最负盛名的装甲部队,那些比中国军队装备好不了多少的埃塞俄比亚部队恐怕支撑不了多久,边境部队已纷纷溃退,虽然亚的斯亚贝巴还在手里,但沦陷是迟早的事情。”

原本丘吉尔有一个计划,想把澳、新军队安置到亚的斯亚贝巴协助埃塞俄比亚人一起抵抗德国军队,为后面非洲战区的布防和增补赢得时间,虽然拉姆斯登据理力争说从埃及开始一直遭受德军追杀且装备奇缺的澳、新部队根本没可能完成这个任务,但伦敦方面依然坚持己见——结果愤怒异常的澳、新两个师主官断然“独走”,不但直接拉走了部队向南撤退,还向国内告丘吉尔的状,认为他“蓄意谋杀澳大利亚与新西兰自治领的军队”,两个师长想得很清楚——在阿斯旺“兵变”过一次后,再想与英国人善了是不可能的,干脆就死硬到底,直接要求加入美军序列。

干这件事他们是有底气的——不但所有士兵都表示拥护,在向澳、新国内民选议员哭诉后也激起了滔天怒火,更有人提出为什么要派遣军队去欧洲参战?德国人又没打我们。因此整件事最后只能不了了之,连带英国部队一起向南撤退——而这一点又违背了丘吉尔当初对埃塞俄比亚人的承诺,搞得他里外不是人,为此不得不再次接受议员质询。

与会众人不明白为什么德国人一定要费时费力替意大利人打下手,但没人对埃塞俄比亚的前景看好,他们估计埃塞俄比亚全境沦陷不会超过半个月,再往南可就是肯尼亚了。

以布鲁克元帅为代表的军方高层经过仔细研究得出一个结论:要挽救非洲战区光靠空中补给是不行的,哪怕现在非洲战区齐装满员也不见得能打过德国非洲集团军,因此必须追加兵力,然后他们以英国地面部队数量奇缺、装甲部队尚在训练为由,希望美国向非洲增兵。潜台词很明显,如美国不能或不愿增兵,那非洲战区现在就可以开始考虑向南非撤退了。

没想到罗斯福总统和美国军方居然对增兵方案表示赞同,但反过来将了英国人一军:美国可以抽调援非陆军部队,可美国海军主力必须在太平洋对付日本人,希望英国人派遣相应海军力量——反正英国主力舰从太平洋战场抽身后能投入使用,美国大西洋舰队出其他军舰,援非战役就可以发起了。

美国人说得很明白:皇家海军主力舰现在并未有太多作战任务,日本海军主力又进了地中海,轴心也许会发起马耳他战役,马耳他的沦陷不可避免,但却是进行援非战役的最佳空档期,如英国愿意承担这项职责,美国可以多归还一艘乔治五世战列舰回国。

这个反建议击中了英国的软肋,要增兵就要打通海上交通线,一场海战在所难免,丘吉尔原希望把太平洋舰队主力拉过来,但美国人显然不这么想,于是皇家海军被逼必须考虑依靠现有力量进行肯尼亚登陆战。

第二十六章  北宅的咆哮(3)

“我们有足够的力量执行这场战役么?”

“要看怎么估算。”约翰-托维为首相盘点起了手里的家当,“倘若战役在4月初发起,不考虑抽调本土舰队力量的情况下,我们可以得到三艘航母——胜利号、可畏号(均为从太平洋战场返回的光辉级),不挠号(刚刚在美国得到修复),四艘战列舰:约克公爵号、安森号(均属从太平洋战场回归的乔治五世级),伊丽莎白号、勇士号(均属伊丽莎白级),能以他们为核心构建非洲舰队。”

伊丽莎白号和勇士号都是1941年末在埃及亚历山大港内被意大利人操鱼雷炸沉搁浅的,一艘预计2月末在美国得到修复、一艘预计3月初在南非西蒙斯顿得到修复——由于印度洋海战中盟军损失了大量主力舰,因此对战舰修复工作格外卖力,几乎是加班加点赶工,均比历史进度要提前完工。

“如果将大西洋舰队的支援兵力加上去,我们在力量上会有较大宽裕——他们还有内华达号(内华达级)和田纳西号(田纳西级)两艘战列舰也将于3月初完成现代化改装,另外他们还可以额外提供2条重巡洋舰,2条轻巡洋舰,4条护航航母和全部运输舰,然后还能利用南非海军的众多小型护卫舰。”

内华达号与田纳西号其实也因为前线需要兵力而提前结束现代化改造过程的。

“这力量其实不算小了。”庞德难得地说了一句大实话,“单从规模看甚至已超过了火炬计划当初的兵力,如果剔除日本海军,意大利与德国海军全部加起来是打不过我们的……”

大家一片沉默,美国人估计也这么想,所以才逼迫英国必须发起进攻。

“问题是日本海军还在啊。”托维分析道,“如果考虑他们,我们在海军力量上依然偏弱,除非再把本土舰队拉过来。”

“这不可能,他们还得盯着德国人,本土舰队的力量已降到了最低限度,不能再抽调了。”庞德马上否决了这个想法,“我们不是要和轴心海军打一次总决战,那不符合我们的目标和利益。”

“等待也不是办法,谁知道日本海军什么时候回南洋?拖延下去只会导致肯尼亚陆军全军覆没。”

“首相的首要目标是希望能固守直布罗陀。”布鲁克元帅向众人解释道,“这是锁住敌军不能冲向大西洋的关键锁链,大西洋航线维系着大英帝国的海上生命线。”

众人恍然大悟,原来英美高层的关键分歧在这里:首相希望保住直布罗陀,因为直布罗陀以西是大不列颠的生命线;而美国人希望保住非洲的军队,因为这是美国陆军最宝贵的种子。然后是更大的沉默:马耳他丢了不影响大局,直布罗陀丢了就把地中海彻底丢光了,而轴心进攻直布罗陀似乎也是板上钉钉的事。大家认真讨论后觉得也不能怪美国人不关心直布罗陀,或许他们已认定直布罗陀保不住了。

“能把这支舰队部署到地中海去么?”丘吉尔问道。

“不不不!”托维急了,连声说,“不能放到地中海。”

开玩笑,这点兵力如果放进地中海与轴心三国海军直接对垒,两成胜算都不一定能有。

“加上本土舰队的兵力呢?”丘吉尔还不死心。

“这……”托维想了一想,迟疑地说道,“要看德国人怎么打,他们打登陆战我们会有优势,可万一德国人从西班牙过来打陆地战呢?”

这是一个避重就轻的答复——没直接回答关于与轴心海军交战的胜负问题,只表示对直布罗陀未来地位的怀疑:打登陆战有把握守住,打陆地战只怕守不住。

众人纷纷表示认可这种观点,经过多年经营再加险要的地形,直布罗陀拥有最为坚固的要塞与岸防体系,如果还能得到本土舰队支援,轴心海军胆敢发起登陆作战的话一定会损失惨重。可问题德国并不一定要从海路进攻,他们还有从西班牙进攻这条路,那样海军就不起作用了。

“德国人会从西班牙借道进攻么?”丘吉尔也感觉地面战争防不住德军,“弗朗哥会彻底倒向德国人么?”

“很难说西班牙会不会撕下中立伪装。”布鲁克犹豫了一下,为难地解释道,“弗朗哥心里怎么想我们无从判断,但至少目前看还没这个迹象。”

在一般人眼里,西班牙当然是铁杆亲轴心的,不然也不会向东线派出志愿军——蓝色师团,但英国人敏锐地发觉弗朗哥似乎更像一个投机分子。为稳住西班牙人,英国在很多方面做出了让步,让他们赚了不少钱,美国也很担心西班牙中立态度的动摇,一个劲地在想办法做西班牙的工作——有关犹太人交易过程中西班牙这条渠道是美国官方是半公开支持的,为的就是让西班牙人能捞取实惠,不过美、西之间还有美西战争的旧恩怨可不那么容易化解。

一直没吭声的艾登插话道:“外交部会就西班牙中立问题进行最大程度的让步与努力,甚至可以考虑在非洲补偿西班牙一些殖民地,但我不敢保证弗朗哥在德国人全面占据上风后还能继续保持中立。我们都很清楚,他是一个老谋深算的投机分子,除了利益,没什么是他不敢出卖的。我们的大使隐约打听过他的想法,要价很高——他要直布罗陀,不过可以与我们签署条约,在战后交割。”

众人愤愤不平:弗朗哥倒是会抓机会,不论哪头都能占到便宜

“关键是即便我们同意交付直布罗陀他也只肯答应中立,其他我们给不了更多利益,就算肯给他也不敢要,因为西班牙在最乐观的情况下也不会加入盟军——他那点部队挡不住德国人。”艾德礼叹了口气,“我建议应尽可能强化防御,但也要做好直布罗陀失守的准备。”

众人心中都是一片悲凉,一旦失去直布罗陀,地中海的轴心海军力量就可以毫无顾忌地冲入大西洋了。

丘吉尔勉强挤出一丝笑容:“我们会尽可能做好防御工作,千方百计为盟军争取时间。但退一步说,哪怕失去直布罗陀也不是世界末日,我相信罗斯福总统绝不会坐视不管的,他一定会调遣更多海军兵力进入大西洋支援我们,或许还能借机消灭轴心海军力量。”

与会众人神色凝重地点点头,可那样一来大英帝国的全部希望就只能寄托在美国身上了。

讨论了半天丘吉尔都下不了决心,一直处在患得患失的犹豫中:他既想保住直布罗陀,又不能放弃非洲战区——英国可以接受丢掉非洲战区,但美国人不会接受,现在一切都靠着美国,所以罗斯福的要求不能简单拒绝的。

“美方有关肯尼亚战役的建议请求我们应该如何应答?他们已明确表示,可抽调大西洋舰队全部力量,但太平洋舰队不会调动。”布鲁克眼看迟迟没有结论,急了,站起来直截了当地问。

美国人如此焦急是有道理的,因为非洲战区大部分是美国陆军,还有两个好不容易才训练起来的装甲师;处在罗斯福的立场这样决策也没错,他的海军抽不出更多力量来,他不可能为了挽救几万人就把所有海军都开到印度洋,必须让英国承担起一部分军事责任来,如果英国连这点担待也没有,他实在没法说服国内民众继续下力气支援不列颠;布鲁克的焦虑也有道理,几艘英国军舰已从太平洋启程赴美国补给,有关决策不能无限制拖延下去——下决心需要时间,完成计划、拟定作战方案、调集力量与物资更需要时间。”

众人都默然,丘吉尔半天都不肯吭声。

“首相,各位先生,我认为可以答应美国人的要求,情况或许没我们估计得这么悲观……”一直没发表意见的国防部长参谋长黑斯廷斯-伊斯梅中将眼看会议陷入僵局,忽然站了起来,旗帜鲜明地表达了与众人意见不一致的观点。

丘吉尔眼睛一亮:“说说您的看法。”

伊斯梅走到地图前,举着教鞭侃侃而谈:“虽然德国非洲集团军目前的进攻势头很猛,但他们没那么容易打到肯尼亚来。古德里安的装甲部队在苏丹势如破竹是因为他得到了尼罗河内河船只伴随支援的水上物资线,这条补给线的终点在苏丹与埃塞俄比亚边境处,他越往前走,补给线就拉得越长,损耗就越大。德军另一条可利用的重要补给线是通过海运抵达法属索马里兰的港口,然后再利用从法属索马里兰到亚的斯亚贝巴的铁路,但即便这样,他的后勤系统顶多也就够支持他占领埃塞俄比亚全境。”

“不知道诸位是否注意到这样一个现实,德军每一辆坦克、每一发炮弹都需要从本土运来,到埃塞俄比亚的运输路程超过8000公里——该距离与巴西运到南非的距离几乎是一样的,相当于从美国东海岸输送到南非路程的三分之二,这样脆弱而漫长的补给线德国人究竟能支持多久?”

第二十七章  北宅的咆哮(4)

伊斯梅的话立即引起了众人高度关注,丘吉尔一直紧皱的眉头忽然松开了,他欣慰地说:“请继续讲下去,我们都在认真听。”

“德国人除面临补给问题外,我们同样不能忽视地形特征对战局推进的影响。”伊斯梅给众人打了一针强心针,“这也是有利于我们的。”

经过伊斯梅的分析与判断,众人都认识到这样一个事实:肯尼亚北部有著名的东非大裂谷,其交通地形都不利于重武装的大兵团作战,巴顿率领徒手兵乘坐汽车轻装前进都绕了很大圈,重装备决然通不过该地段。要想从陆地进攻肯尼亚只能迂回——一是从索马里迂回,通过肯尼亚东部狭长的平原地带向蒙巴萨方向进军,另外是从西面的乌干达迂回,在巨大的维多利亚湖北侧插入肯尼亚。

“后一条德国人肯定不会选,因为他们没法得到补给。”伊斯梅用教鞭在地图上描绘德军可能的进军路线,“德军要进攻肯尼亚只能从索马里走,而索马里自身道路系统也非常糟糕,我对德国人最乐观的估计是3月中下旬他们能跨过索马里与肯尼亚边境,因此我们还有时间。如果有足够的海军兵力,我们很容易遏制德军攻势——东面那条狭窄的平原通道全在舰炮火力威慑之下,拥有制海权的肯尼亚是非常安全的。”

“可现在我们并不拥有制海权。”托维小声反问道,“这种情况下怎么办?”

“我们还拥有一个优势——制空权。”伊斯梅解释道,“我发现德国人几乎不干扰目前的非洲航线,不是他们不清楚这条航线的意义,而是他们对此无能为力,我们可以利用大量轰炸机对德国人的补给线、通行道路进行大规模轰炸,遏制、迟滞他们的进攻速度,破坏他们的补给路线,削弱其进攻能力,哪怕德国人获得了制海权也没用,舰载机是没法和重型轰炸机较量的。”

大家听了连连点头。

“假如轴心控制了制海权,虽然我们几乎就不能再扼要防守,但某种程度上就减轻了直布罗陀的威胁——他们只能向一个地方进攻。如果我们得到足够的力量,在敌人攻打直布罗陀时甚至可以尝试在索马里登陆并发起反攻进行牵制;万一敌人的首要目标最后变成控制肯尼亚沿海,那直布罗陀就得救了。”

伊斯梅的言语缓解了会议的紧张气氛,众人终于意识到:如果有足够的重型轰炸机和运输机,不但非洲战区的部队能得到更多、更充分的补给,还还有余力去空袭德国部队与补给线,进而无限制拉长德军进入肯尼亚的时间,迫使敌人打他们不擅长也不情愿的消耗战,德国在非洲投入的力量越多,他们在其他地方能使用的力量就越少。

“而且拖长时间还有一个好处,可尽快驱走日本人。”伊斯梅问道,“日本舰队还能在印度洋或地中海呆多久?2个月?3个月?半年?我就不信他们永远不回去!”

听完分析,大家悬着的心终于放下了:直布罗陀与非洲战区至少能保住一处,如果德国人在战略抉择上犯错误,两个地方不但都能保全,还有反攻埃及的希望——那就意味着重新将轴心海军关进地中海的牢笼里。

“我觉得这个建议非常值得考虑。”庞德听完之后立即表态道。

“我也赞同。”托维对此持肯定意见。

“我认为是目前比较理想的应对之策。”布鲁克元帅总结道,“是否我们先将这个思路与美国方面沟通一次?”

伊斯梅补充道:“当务之急是补充飞机,无论重型轰炸机、战斗机还是运输机,一样都不能少,越多越好。”

庞德马上接上:“这一点美国人的动作比较快,他们的登陆部队还在选调,但飞机与护航航母已率先出发,预计10天后能到开普敦,船队运来了当前最急需的物资与装备,护航航母上整整齐齐全是B-25、B-24、B-17、C-47等机型,他们打算将空运规模再提升1-2倍。他们认为无论登陆是否执行,都必须保障非洲战区各部的补给,但尚未考虑过大规模空袭,或许是数量不够的缘故。”

“美国方面已通知我,2-3月份将暂停向第八航空队提供轰炸机补充,全数转运南非方向。”布鲁克补充了一句,“因此飞机运输船队会陆续出发抵达开普敦。”

被各种意见冲击得头昏脑涨的丘吉尔好不容易在黑暗中抓到了伊斯梅给予的曙光,当然不愿意放过,他考虑了一下后缓缓说道:“伊斯梅中将,我现在授予您为临时上将,全权负责策划这个行动并与美国军方高层进行直接沟通,您可以抽调您认为得力的人员共同配合完成该计划,不过在此之前务必与非洲战区最高指挥官艾森豪威尔将军达成一致并取得他的支持。我们暂按3月下旬的时间表考虑执行,然后再看日本海军的去留情况决定选择哪个方案。当务之急是先加大物资输送力度,让空运的力量发挥到极限。”

皇家空军参谋长查尔斯-弗雷德里克-阿尔杰农-波特尔上将插话道:“那……对德战略空袭呢?”

“只能缩小规模了,其实暂停1-2个月也没什么大不了,正好给第八航空队也喘口气。”布鲁克元帅用无可奈何的语气说,“他们最近几个月死人实在太多了,都快有点坚持不住了。”

大家都点点头表示理解,其实很多人都在心里嘲笑:美国人什么都好,富裕且大方,丢船、丢军火、丢装备眼都不眨一下,唯独就是不能死人——印度洋战役前前后后丢了不到十万人,美国国内就沸反盈天,报纸连篇累牍地声讨,迫使罗斯福总统发表讲话安抚民众。你看看斯大林丢了几百万,德国元首丢了一百来万,大英帝国也丢了几十万,国内照样稳如泰山。

美国人归根到底还是世面见得太少——这是全球大战,不是美墨战争!

当然,美国人心里也挺委屈:这次大战才打了一年多,死亡人数已5倍于上次大战,是美国历史上死人第二多的战争了——仅次于血流成河的南北战争,如果说经济损失,恐怕已是美国建国以来历次战争的总和了。

此次会议创造了英国战时内阁的记录,一直从傍晚7点开到清晨7点,整整持续了12个钟头。

就在散会的同时,聚集全部力量的库梅茨海军中将决定挪威巡洋舰队向西进行大范围搜索,因天气不好,Ar-272们无法起飞,他只能靠各舰雷达配合目视搜索,由于整支舰队一共只剩下四艘驱逐舰,于是约定吕佐夫号与提尔匹茨号各带一艘,由希佩尔号冲在最前面,带两艘驱逐舰。

昨天深夜,收到JW-51B护航军舰将加速赶来增援的情报之后,JW-51A船队立即回转,中午时分的主要位置在熊岛西南方向60公里处,与德国舰队距离不到70海里。德国人没料到英国人这么快就干脆利落地回去,虽然占有速度优势,但一直没逮住运输船队主力,只有掉队的英国扫雷舰木莓号在中途鬼使神差般与希佩尔号不期而遇,结果挨了一顿狠揍后沉入海底。

2月4日,天气依然不好,一直查找不到确切目标的库梅茨深感压力重大,有一段时间他都认为英国舰队已从自己的搜索网里钻了出去。但希佩尔号发来了明确电报:“经审问木莓号上幸存的水手,他们当初接到了退回命令,整支舰队应该已调头撤退……”据此,库梅茨认为英国船队还在附近,决心继续挺近并加大向西、向南的搜索力度。

霍夫曼在海军司令部呆了一天,结果一无所获,最后闷闷不乐地离开了。

2月5日,天气略微变得好了一些,能见度依然不高,但运气忽然开始光顾德国人——伴随希佩尔号出击,一直冲在最前面的Z4号驱逐舰在雷达上发现了疑似英军船只的信号,当即扑过去侦查并随后看清了目标:2艘受重创的英国护航军舰在1艘英国护卫舰、1艘扫雷艇的伴随下蹒跚前进——正是在前几天交战中严重受损的英国军舰,一艘是谢菲尔德号,另一艘是昂斯洛号,最高速度不到17节,此时英军还未察觉德国驱逐舰到来。

考虑到对方虽遭受重创依然还有一条巡洋舰在场,Z4号不敢造次,一边悄悄跟在后面,一边连连发出信号提醒其他友舰赶来汇合。上午11时,Z4号终于被英国护卫舰发现,在发现只有一艘德国军舰跟踪后,他们曾想凭借2艘已重创的军舰将其消灭,但Z4号巧妙地躲过了他们的追杀,每当谢菲尔德号转过来时就远远避开,一旦敌人继续逃跑,他就拼命贴上去,用不紧不慢的速度吊在身后并通报方位。